Los otros colores del océano

Desde la playa de Rodas, en las Illas Cíes, desde la cubierta de popa del Sarmiento de Gamboa, desde una playa perdida en el archipiélago de Cabo Verde,… incluso desde el espacio exterior, el océano despliega ante nuestros ojos una amplia gama de tonos azulados. El gran azul también nos obsequia con otras tonalidades, del blanco lechoso al pardo rojizo. Generalmente, se deben a proliferaciones masivas de organismos unicelulares que producen pigmentos de esos colores. Cerca de los continentes, sobretodo en zonas costeras donde desembocan ríos erosivos, las aguas se tiñen del color de la tierra que estos ríos arrastran. Desgraciadamente, en ocasiones los océanos también puede teñirse del luto de las mareas negras.

Estos son los colores que nuestros ojos pueden percibir, aquellos que caen entre los 400 nm y los 700 nm del espectro de la radiación electromagnética, lo que se conoce como luz visible, … visible para el ojo humano. Pero en el océano coexisten además otros colores, que son invisibles para nosotros. Para ver esos colores, que caen entre los 250 nm y los 400 nm del espectro electromagnético, lo que se conoce como luz ultravioleta (UV), necesitamos un ojo artificial capaz de detectarlos… y ese ojo es un espectrofotómetro. Pero no un espectrofotómetro cualquiera, sino uno capaz de medir las extremadamente bajas absorciones de luz que ocurren en océano abierto. Además, nosotros contribuimos a aumentar su sensibilidad sustituyendo las clásicas cubetas de 1 cm de longitud por otras de 10 cm. En la fotografía podéis ver una de esas cubetas en el momento de introducirla en el espectrofotómetro para realizar una medida.

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¿Qué aspecto tienen los espectros de absorción de luz que obtenemos? Pues el de una caída exponencial desde 250 nm hasta 400 nm. Sin embargo, la forma de esa curva cambia según la profundidad a la que se encuentre el agua. En la gráfica podéis comparar los espectros de una muestra de 200 m (línea negra), máximo profundo de clorofila (50 m; línea verde) y superficie (5 m; línea roja). Como podéis apreciar presentan diferencias tanto en valor absoluto como en la forma de la curva.

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¿A que se deben estas diferencias? La mayor parte de la absorción de la luz en la zona UV del espectro electromagnético en océano abierto se debe a sustancias orgánicas generadas por el plancton marino como resultado de su metabolismo, es decir tienen origen biológico. Por otra parte, la luz UV natural que llega a la superficie del mar, con longitudes de onda ente los 300 nm y los 400 nm, destruye estas sustancias, por el mismo mecanismo de fotodegradación del que se valían nuestras abuelas cuando extendían las sabanas mojadas al sol para blanquearlas. Con estas claves quizás te atrevas ya a explicar las diferencias que ves entre los tres espectros de la gráfica.

Estas sustancias, directamente ligadas a la vida en el mar, juegan además un papel muy relevante: regulan la penetración de la luz, protegiendo a los organismos marinos que habitan en la superficie de los efectos dañinos que la radiación UV tiene sobre ellos. Además, en el océano oscuro, donde la luz del sol no llega, estas sustancias pueden persistir durante casi un milenio, constituyendo un mecanismo alternativo de secuestro del dióxido de carbono que nuestra especie emite de forma desenfrenada a la atmósfera.

En la campaña FLUXES I estamos midiendo el espectro de estas sustancias en toda la columna de agua, con el fin de conocer si existen diferencias entre las aguas transportadas por la Corriente de Canarias  y la Corriente de Mauritania, que confluyen en el Frente de Cabo Verde. También nos interesa conocer las diferencias entre las aguas de origen Ártico y Antártico que se encuentran en las capas más profundas, por debajo de ese frente.

La próxima vez que mires al océano para disfrutar de sus colores, recuerda que también hay otros colores que no podemos ver,… pero están ahí y juegan un papel importante.

Xosé Antón Álvarez Salgado (Pepe)

Foto: cortesía de Markel Gómez

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